• Fernando Carrasco

La gripe en España: vuelve el fantasma del colapso hospitalario, ¿por qué?

Dos estudios advierten de un posible aumento de los casos como consecuencia de la ausencia de inmunidad a la cepa que vendrá.


No debemos relajar nuestra vigilancia. Esta es quizás la frase más repetida por los expertos en salud en los últimos tiempos, y tienen razón: cuatro oleadas de Covid-19 lo confirman. Y dos nuevos estudios parecen confirmar esta advertencia en un momento en que se espera que la vacunación contra el coronavirus se complete en los países más desarrollados.


El Centro de Control de Enfermedades de EE.UU. (CDC) encargó dos estudios a la Facultad de Salud Pública de la Universidad de Pittsburgh para calibrar lo que cabe esperar de la próxima temporada de gripe, dada la excepcionalidad del pasado invierno.


Los resultados de estos estudios, que aún deben ser revisados por expertos independientes, han llevado a la agencia a advertir que la próxima temporada será probablemente difícil. "La reducción de la inmunidad de la población debido a la baja actividad del virus de la gripe a partir de marzo de 2020 podría dar lugar a una temporada de gripe más temprana y posiblemente grave", señalaron.



El éxito de las medidas preventivas contra el Covid-19 (principalmente mascarillas y distanciamiento social) y el posible efecto de desplazamiento del SARS-CoV-2 han hecho que la temporada de gripe 2020-2021 sea una especie de temporada "fantasma", en la que casi no se han registrado contagios.


Inmunidad inexistente

La otra cara de la moneda de esta buena noticia es que la inmunidad que parte de la población podría haber adquirido para ayudarles a combatir el virus de la gripe este año es inexistente. En otras palabras, o bien la inmunidad a la gripe dura más tiempo o bien habrá más personas desprotegidas contra el virus este invierno.


Así, el primer estudio estima que esta inmunidad adquirida por la infección dura dos años, y utiliza un modelo matemático para predecir qué efecto podría tener la ausencia de esta barrera. Los resultados: a menos que haya un aumento del 50% en la cobertura o la eficacia de la vacuna contra la gripe, puede haber un aumento de los ingresos hospitalarios de hasta el 20%. En el caso de Estados Unidos, esto supondrá 100 000 ingresos hospitalarios adicionales este año.


El modelo estima que si la transmisión de la gripe se redujera un 10% este invierno, el pico de infección se produciría el 19 de enero (cinco días antes de lo habitual) y sería un 10% mayor que en la temporada normal. Este porcentaje aumentará al 19,7% y al 37,7% si las tasas de transmisión disminuyen un 15% o un 20% este invierno.


El segundo estudio hace una predicción basada en la diferencia entre las cepas de gripe del año pasado y las de este año. Aunque el escenario más probable es un "modesto aumento" con respecto a las temporadas normales, este artículo advierte que los niños están especialmente en riesgo porque probablemente no han estado expuestos a la infección y "la inmunidad en este grupo proviene de las vacunas que están disminuyendo rápidamente."


En España, sólo se vacuna a los niños con factores de riesgo para la gripe, como enfermedades cardiovasculares o respiratorias crónicas, celiaquía y otras enfermedades. Sin embargo, como señala la pediatra Belén Aguirrezabalaga, "la gripe en los niños provoca hospitalizaciones, incluso en niños previamente sanos".


La última temporada de gripe "normal" en España, el invierno entre 2019 y 2020, dejó más de 600.000 casos confirmados, casi 28.000 hospitalizaciones y 1.800 ingresos en cuidados intensivos. Aproximadamente 3.900 muertes se atribuyeron a la infección, mientras que la vacuna evitó el 37% de las muertes atribuibles a la enfermedad.


El colapso de los hospitales

Sin embargo, la incertidumbre sobre la gripe llega con cada temporada. Las vacunas se basan en las cepas que circulan tanto en la temporada anterior como en el hemisferio sur durante el verano, pero "hay temporadas en las que no coinciden, y por tanto las vacunas nos protegen menos".


Si a esto le añadimos que los niños son portadores del virus a los adultos, tanto de la gripe como del SARS-CoV-2, la vacuna Covid-19, si llega a los menores de 12 años, lo hará en plena temporada de gripe.


"Si tenemos una temporada de gripe leve, combinarla con la vacuna Covid puede ser difícil y puede suponer una gran demanda de recursos sanitarios". Aunque la pediatra, responsable del grupo de vacunas de la Sociedad Española de Pediatría Ambulatoria y Primaria (Sepeap), se muestra algo escéptica con los estudios encargados por los CDC, recuerda que antes de la llegada de la vacuna Covid-19, la gripe era una causa frecuente de colapso en los hospitales en invierno, por lo que destaca la importancia de no cesar en las medidas preventivas que eran la mejor forma de suprimir el virus: mascarillas, espaciamiento y ventilación.


Juan Antonio Sanz Salanova, experto en medicina preventiva y salud pública, coincide con ella tanto en el escepticismo como en la cautela. "Creo que es posible que, si la situación no cambia, ocurra lo que pasó el año pasado". Es decir, baja circulación del virus de la gripe debido al éxito de la máscara.


Lo que ha ocurrido en el hemisferio sur esta temporada de invierno (que coincide con nuestro verano) apoya esta idea: "Este año ha habido poca transmisión; Australia tiene muy poca gripe; y en Sudamérica el número de infecciones se asemeja al periodo entre epidemias, con un ligero aumento de casos".


Gripe y Covid-19

Sin embargo, reconoce que "la gripe es un virus que nos sorprende año tras año con diferentes modos de transmisión". A principios de 2020, cuando aún no se esperaba que el Covid penetrara como lo ha hecho, los prevencionistas vieron el peligro de que el coronavirus empeorara la delicada situación de los hospitales cargados de gripe.


Más tarde, se descubrió que el SARS-CoV-2 no necesitaba combinarse con la gripe para provocar el caos: el nuevo virus se mantenía por sí mismo. Sin embargo, Sanz Salán advierte que este año "será necesario separar las vacunas Covid y de la gripe: aún no hay un protocolo para combinar ambas vacunas, y está por ver cómo resultará la tercera dosis de la vacuna Covid".


Todavía no se ha especificado la recomendación de administrar las dos vacunas juntas. El Consejo Interterritorial del Sistema Nacional de Salud, integrado por representantes sanitarios del Gobierno central y de las comunidades autónomas, acordó en junio, cuando se aprobaron las cepas de la gripe para este invierno, afinar estas recomendaciones más adelante. Casi tres meses después, esto todavía no ha ocurrido.


La vacunación es la mejor garantía para ambos virus, y España cuenta con altas tasas de vacunación en ambos casos. El acuerdo interterritorial señaló la importancia de aumentar la cobertura de vacunación de la población objetivo hasta el 75% en el caso de los mayores de 65 años y el personal médico y sociosanitario, y hasta más del 60% en el caso de las mujeres embarazadas y otras personas de riesgo. En 2019, alcanzó el 53% para las personas mayores.


A pesar de que Sanz Salán cree que esta será una temporada suave, el prevencionista retoma el mantra que los profesionales de la salud repiten una y otra vez: no hay que bajar la guardia. "La circulación de estos dos virus puede ser muy complicada para el sistema sanitario de cualquier país". Eso es todo lo que hay que decir.


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